​呼口气就能测癌症?呼吸活检迎来突破 | 新知

2018-01-04 经济学人集团 经济学人 经济学人


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一种新型“疾病呼吸分析仪”正在进入临床试验,帮助医生从病人呼出的气息中“闻”出疾病。它将呼吸中的挥发性有机化合物标示为一种化学指纹,可以帮助发现多种癌症的早期迹象以及许多症状发展缓慢的疾病。“呼吸活检”既便宜又无风险,如果试验成功,它将带来巨大的效益。

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医学之父希波克拉底(Hippocrates)曾用气味辅助诊断,一代又一代的医生都继承了这种方法。例如,他们认为人在感染梅毒后会带有特定的气味,烂苹果味意味着糖尿病。如今,在实验室中,各种挥发性有机化合物(VOC,由生物体释放的气体)已被确定为从乳腺癌到霍乱等特定疾病的标识物。近日,一篇论文报道了疟疾的“呼吸印记”。然而,尽管人类已经掌握了这些知识,“疾病呼吸分析仪”却姗姗来迟。问题并不在于技术上是否可行,而在于是否能证明它们能够在医生使用时可靠、有效地工作。

总部位于英国剑桥的Owlstone Medical公司认为自己已经开发出了这样一个小工具。它的呼吸分析仪目前正在进行几项大型试验。其中一项名为LuCID,正在欧洲招募4000名患者来测试肺癌早期诊断——肺癌常因确诊太晚而难以治疗。另一项试验与沃里克郡NHS信托基金合作,尝试在1400人中筛查早期结直肠癌(现有筛查方法的成功率仅为9%)。英国癌症研究中心(Cancer Research UK)正在评估这种仪器在及早发现其他数十种癌症上的作用。

呼吸检测的用途并不限于癌症。Owlstone已与药品公司达成了几项协议。11月27日,它与葛兰素史克公司(GlaxoSmithKline)签约,使用它的仪器来检测哪些患者对慢性阻塞性肺病的治疗有响应。一家名为4D Pharma的小公司正使用该设备来进一步了解病人体内的微生物群——也就是每个人身上携带的细菌大军,从而能够有针对性地提供药物。

研发者还必须克服很多棘手的细节。每个人呼出的气息都不一样,如果要可靠地识别出疾病信号,设备就必须能够克服这种天然的差异。


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