脑机接口:这个脑洞开得比较大!| 封面故事

2018-01-06 经济学人集团 经济学人 经济学人


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靠意念控制身体已经不只是科幻情节,随着美国军方和硅谷巨头积极投资研发,全球“脑机接口”的突破正在加快到来。脑机接口将神经元放电转化为一种可利用的资源,这不仅将开启各类神奇的新应用,或许还会改变我们对人的定义。


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神经技术

下一个前沿

脑机接口可能会改变对人的定义


人们常用“具变革性”来宣传某种技术。对威廉·科切瓦尔(William Kochevar)来说,这个词并无夸张。一次自行车事故后,科切瓦尔自肩部以下瘫痪,但还是能自己用手吃饭。这个非凡的成就部分要归功于植入他右臂用来刺激肌肉的电极,但真正施展魔力的还在更高的部位:科切瓦尔可以用意念控制手臂。他移动手臂的意图反映在他大脑运动皮层的神经活动中,而他大脑中的植入物会探测到这些信号并将之转化成指令,激活他手臂里的电极。


用这种方式解码思想听起来可能像科幻小说。但是像科切瓦尔使用的“脑门”(BrainGate)系统之类的脑机接口证明思维控制的确可以实现。研究人员仅凭人们的神经活动就能知道他们听到了哪些词语、看到了哪些图像。信息还可以经编码用于刺激大脑。超过30万人已经植入了人工耳蜗,这种装置把声音转换成电信号,再将信号传入大脑,帮助人们听到声音。科学家还曾将数据“注射”到猴子的大脑里,通过电脉冲命令它们做出动作。


脑机接口的研究进程正在加快,并且越来越雄心勃勃。美国军方和硅谷都开始关注大脑。Facebook希望能实现“思想转文字”,让大脑直接输出文字。创业公司Kernel获得了一亿美元的融资,用于研发神经技术。伊隆·马斯克成立了一家名为Neuralink的公司,他认为人工智能出现后,人类如果还想生存下去,就需要升级。在企业家们设想的世界中,人们可以通过心灵感应与他人或机器交流,或是获得超人般的能力,比如能听到非常高频的声音。


这些能力即便真能实现,也要到几十年后。但在那之前,脑机接口或许会打开通往非凡新应用的大门。想象一下,人类或许可以通过刺激视觉皮层来帮助盲人视物,为中风患者建立新的神经连接,或是监控大脑是否有抑郁症的迹象。脑机接口将神经元放电转化为一种可利用的资源,在此过程中或许会改变对人的定义。

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