“找不到不收钱”:马航搜索重启

2018-01-09 经济学人集团 经济学人 经济学人


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对马航MH370的搜寻即将重启,全世界最先进的民用搜寻船投入的新技术是我们能找到失踪客机的最大希望。无论结果如何,新技术的出现都意味着人类将对海洋拥有深度、广度上都前所未有的细致监控,未来或许将不再有任何“神秘失踪”。

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1月2日,一艘长相奇怪的船只驶出南非德班港口,驶向东方。它的上层船体布满“触角”,船尾架设了一个起重机和一个被称为“刺”的龙门架。甲板之下,它搭载了8艘名为HUGIN的自动潜水艇,每艘长6米,重1.8吨,内部的钛制球体保护着敏感的电子部件。这艘名为“海底建造者”(Seabed Constructor)的船由美国休斯顿一家叫做海洋无限(Ocean Infinity)的公司运营,它刚承接了一个重要任务:找到已神秘失踪近四年的马航MH370客机。

“找不到不付钱”:任务图解

马航MH370的失踪是现代民航史上最大的谜团,随后展开的搜寻也为史上最大规模。2014年3月8日,马航MH370航班在执行由吉隆坡飞往北京的航线途中失去联系。纪录显示,这架航班在中国南海突然调转方向,并失去了无线电联络。它最后一次被雷达检测到的位置是苏门答腊北端附近。此前搜寻者根据卫星信号给出的线索,将坠毁地点锁定在澳大利亚以西1500公里-2700公里的一个长条形区域,由荷兰公司Fugro在此展开搜寻,并由马来西亚、中国和澳大利亚三方政府买单。可惜历时三年,对此范围内12万平方公里海底的搜寻一无所获。


本次 “海洋无限”执行的搜查由马来西亚单独出资,遵循“找不到不付钱”的原则。此次搜寻速度较以往有显著提升,8艘无人潜艇每天能够搜寻共计1200平方公里的区域。从搜索深度来看,“海洋无限”能搜索到6000米深处的海洋,而Fugro无法到达海面4000米以下的深度。


图注:图片右下角的色块代表搜索范围,蓝色部分表示已经搜寻过的区域,棕色部分为重启计划的新范围。左侧橙色圆点代表非洲海岸和印度洋群岛上曾发现过的各类MH370确认与疑似残骸。


新的搜索范围将为2.5万平方公里,由澳大利亚交通安全局(ATSB)选定,位于前搜寻区域以北(地图中的棕色部分)。这次搜寻不仅依靠卫星信号,也将把近年在非洲海岸和印度洋群岛上发现过的残骸纳入考虑(地图中的橙色圆点)。“海底建造者”可能将在1月17日到达搜寻起点,届时船员将沿途完成潜艇的最终测试和校正。


新技术,新希望?


HUGIN潜水艇装配的探向下方的声纳将会描绘出在潜艇下的海床轮廓,但是多数的搜寻将靠潜艇侧部的声纳完成,它们会扫描潜艇两边的海床轮廓。因为沙子传导声音比金属小,所以海底的飞机残骸非常容易被识别。一旦确认是金属,就会用磁力仪来最终确认。


任务执行完毕后,一艘HUGIN潜水艇会被提回到母船“海底建造者”上,而它搜集的数据会被下载到母船的数据中心,并制作出人类能读懂的地图。一群地质学家和水道专家会检索地图,寻找失踪飞机残骸。对于整个高科技的搜寻过程而言,这一步会是人工主导。


如果“海洋无限”真的能找到飞机残骸,接下去会发生什么?找到飞机残骸对于马航乘客的亲友们无疑是一种安慰,但要了解飞机失事的真相,仍然需要找到MH370的飞行记录仪——这也是海洋无限此次搜索的最终目标。无论如何,世界上最先进的海底搜索技术启用,将在深度和广度上改进人类对全球海洋的监控,从根本上为预防未来航班在海上“神秘失踪”带来希望。


了解更多,欢迎浏览《经济学人》本周科技版文章“A fantastical ship has set out to seek Malaysian Airlines flight 370”


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